Начало Реформации связывают с именем преподавателя богословии Виттенбергского университета, монаха Августинского ордена Мартина Лютера (1483-1546). В октябре 1517 г. он прибил 95 тезисов, осуждавшими торговлю «отпущением грехов», к дверям церкви Всех Святых в Виттенберге. Первоначально они стали предметом обсуждения, прежде всего в университетских кругах, но затем они были распространены на немецком языке по всей Германии. Томист Иоаганн Экк выступил против положений Лютера, в Лейпциге в июле 1519 г. состоялся диспут между ними. Вскоре Лютер обратился в своем послании к императору, князьям и дворянству с просьбой возглавить движение за реформы в церкви. Большое внимание уделял вопросу разделения светского и церковного права и суда, а также призывал к роспуску монашеских орденов и секуляризации церковного имущества. В дальнейшем он коснулся и теологических вопросов, подвергая критике учение о таинствах. В июне 1520 г. папа Римский Лев X выпустил буллу с требованием отречения Мартина Лютера от своего учения, но он отказался, и она вступила в силу. Книги проповедника стали сжигаться, в ответ он демонстративно сжег один экземпляр буллы и сборник канонического права на городской площади Виттенберга. Император Карл V призвал Лютера на рейхстаг в Вормсе весной 1521 г. для покаяния, но и здесь он был непреклонен. Император издал эдикт, по которому надлежало преследовать еретиков – сторонников Лютера. Однако некоторым представителям немецкого дворянства импонировало новое учение, саксонский курфюст Фридрих Мудрый укрыл проповедника в замке Вартбург, где он начал переводить текст Библии на немецкий язык (к 1534 г. завершил полный перевод). Тем временем, ширились антикатолические настроения, так в Виттенберге местные власти даже приказали удалить из церквей иконы. В марте 1522 г. Лютер прибыл в город и в проповеди призвал всех повиноваться светских властям, ему даже пришлось вступить в дискуссию со своим сторонником Т. Мюнцером, который помимо богословских вопросов, утверждал о скорой передаче власти простому народу.